Kad je Merian bilo tri godine, umro je njen otac, poznati ilustrator Matthäus Merian, pa su je podigli majka i očuh koji je bio slikar. Merian je studirala slikarstvo pod tutorstvom očuhau obiteljskom domu u Frankfurtu. Prikupila je insekte i druge uzorke iz prirode te s vremenom oni postaju Merianini primarni subjekti umjetničkog interesa. Kući je donosila gusjenice kako bi proučavala sazrijevanje insekata u leptire. Čak i u ranim godinama karijere, Merianina opažanja i ilustracije insekata i biljaka u raznim životnim fazama bili su izvanredni zbog njihovih znanstvenih kvaliteta.

Godine 1665. Merian se udala za Johanna Graffa, šegrta Marrelovih. Tri godine kasnije rodila im se prva kći Johanna Helena, a uskoro se obitelj preselila u Nürnberg, Graffov rodni grad. Tamo su ostali narednih 14 godina, tijekom kojih je Merian nacrtala niz akvarelnih gravura popularnih cvjetova. Ove ilustracije objavljene su između 1675. i 1680. godine u tri knjige Blumenbuch ("Knjiga cvijeća"), koja je kasnije objavljena s predgovorom, kao Neues Blumenbuch ("Nova knjiga cvijeća"). Godine 1678. rođena je druga kći Dorothea Maria. Sljedeće godine, Merian je objavila knjigu "Der Raupen wunderbare Verwandelung, i sonderbare Blumen-nahrung" ("Leptir, njihova čudesna transformacija i osebujna hrana od cvijeća"), u kojem je detaljno prikazana metamorfoza moljaca i leptira. Svaki kukac je prikazan na ili uz njegov biljni izvor hrane i bio je popraćen tekstom koji opisuje fazu ilustrirane metamorfoze. Rad se slavio zbog svoje znanstvene preciznosti i za dovođenje novog standarda preciznosti na znanstvenu ilustraciju.

Počela je crtajući neudate kćerima bogatih obitelji ("Jungferncompaney") što joj je financijski pomoglo i povećalo društveni položaj a uz to je dobila pristup najljepšim vrtovima, održavanim od strane bogatih, gdje je mogla nastaviti prikupljati i dokumentirati insekte. Godine 1675. Merian je primljena u Njemačku akademiju znanosti.

Nije bilo neobično da bi prirodoslovci ilustrirali svoje vlastito istraživanje, ali Merian je bio među prvim stručno osposobljenim umjetnicima koji bi ilustrirali njezine životne studije i opažanja. Promatrala je životne cikluse insekata tijekom desetljeća, pa je napravila detaljne crteže na temelju živih insekata u njihovom prirodnom okruženju ili svježe očuvanih primjeraka. Njezini crteži i gravirane pločice prikazuju moljce na kojima se talože jaja, ili gusjenice koje hrane listovima. Crtanjem živih insekata Merian je mogao precizno prikazivati ​​boje, jer očuvani primjerci gube boju. Ploče na kojima je konačno objavila su složene kompozicije. Temelji se na detaljnim studijama koje je slikala na vellumu, a mnogi su sačuvani u svom studijskom časopisu. Usporedba pokazuje da se malo promijenila i sačuvala položaj i boju insekata kada ih je stavila u veći sastav njezinih ploča. Tijekom studija insekata snimila je i slikala reprodukcijski ciklus cvijeća. Merianova je opisala fizičke razlike između muških i ženskih odraslih insekata, pokazivala je krilima na različitim položajima i različitim bojama na svakoj strani krila. Također je dokumentirala proširenu probosciju hranjenja insekata.

Slika životnog ciklusa insekata Maria Sibylle Merian bila je inovativna u njegovoj točnosti, njezina su zapažanja o interakciji organizama postala njezin glavni doprinos novom polju ekoloških studija.

Merianova je prva europska žena koja se uputila u samostalnu znanstvenu ekspediciju u Južnoj Americi. U 19. stoljeću slijedila su Ida Pfeiffer, Alexandrina Tinne, Florence Baker, Mary French Sheldon, Mary Henrietta Kingsley i Marianne North, i istraživali prirodni svijet Afrike. Njene publikacije o ekspediciji su identificirane kao ključni eksponent ilustriranih zemljopisnih publikacija podrijetlom iz Nizozemske krajem 17. stoljeća, koja je Europljanima prodala egzotični, ali dostupan novi svijet.

Njezin je portret tiskan na novčanici od 500 DM prije no što je Njemačka uvela euro, a također su mnoge škole imenovane u čast Marie Sibylle Merian. 2. travnja 2013. je Google Doodle obilježio 366. godišnjica rođenja te fascinantne žene.

Njemačka prirodoslovka Maria Sibylla Merian, poznata i kao Anna Maria Sibylla rođena je u obitelji s devetero djece 2. travnja 1647. u Frankfurtu. Proslavila se po ilustracijama insekata i bilja. Njezina djela na razvoj insekata i transformacija insekata kroz proces metamorfoze a kapitalno je doprinijela su unapređenju entomologije kao znanosti.


Slatke trešnje i metamorfoza gusjenice u leptir, crtanje na pergament s vodenim bojama i gouache Maria Sibylle Merian, 1679. (Rijksmuseum, Amsterdam)

Merian, Graff i njihova djeca napokon su se vratili u Frankfurt, i to da bi brinuli o Merianinoj majci nakon smrti očuha. Godine 1685. Graff se, međutim, vratio sam, u Nürnberg, a sljedeće godine Merian, njezina majka i njezine kćeri krenuli su za selo Wiewert (Wieuwerd) u West Frieslandu (sada u Nizozemskoj), gdje se njezin polubrat Caspar pridružio labadističkoj koloniji (labadisti su bili separatistička skupina pletista koje je utemeljio teolog Jean de Labadie). Tijekom vremena s kolonijom, Merian ptvara nekoliko slika. Godine 1691., godinu dana nakon smrti njezine majke, Merian i njezine kćeri otišle su u Amsterdam. Ubrzo nakon što razvela od Graffa.

Ananas comosus s australskim žoharima (Periplaneta australasiae) i njemačkim žoharima (Blattella germanica), ručno obojena gravura Marije Sibylle Merian (J. Paul Getty Museum)

Godine 1699. Merian i Dorothea Maria krenuli su na petogodišnju ekspediciju u Surinam, na sjevernoj obali Južne Amerike. Putovanje je Merian pružilo jedinstvenu priliku za istraživanje novih vrsta insekata i biljaka. Dvije su se žene smjestile u Paramaribo i zajedno su sakupljale, proučavale i sastavljale ilustracije džungle, biljaka, insekata i drugih životinja. Nakon manje od dvije godine, bolest je prisilila Merian da se vrati u Amsterdam. Godine 1705. objavila je Metamorphosis insektor Surinamensium ("Metamorfoza insekata Surinama"); najvjerojatnije najvažniji rad karijere, koji je uključivao je oko 60 gravura koje ilustriraju različite faze razvoja koje je promatrala u kukcima Surinamina. Slično kao i njezina knjiga o gusjenicama, "Metamorphosis..." je prikazivao insekte na i oko svoje biljke domaćina i uključio tekst koji opisuje svaku fazu razvoja. Knjiga je bila jedna od prvih ilustriranih prikaza prirodne povijesti Surinama.

Surinamski kaiman (vjerojatno Paleosuchus palpebrosus) koji grize južnoameričku lažnu koralnu zmiju (Anilius scytale), ručno obojena gravura Marije Sibylle Merian

Merianine slike je kupio i ruski car Petar I a kasnijih godina je pozvana u St. Petersburg, gdje je radila kao znanstveni ilustrator za cara i postala prva žena koju je zaposlila ruska akademija znanosti. Njezina kćer Johanna Helena, se 1711. godine preselila sa suprugom u Surinam, gdje je postala istaknuta umjetnica.

Kara Rogers

Prijevod i obrada: A.D.Brkić