Avedon je rođen u New Yorku u židovskoj obitelji. Njegov otac, Jacob Israel Avedon, bio je ruski useljenik koji je započeo vlastitu uspješnu maloprodajnu odjeću na Petoj aveniji , nazvanoj Avedonova Petna avenija. Njegova majka Anna, iz obitelji koja je proizvodila haljine, pa je potakla Richardovu ljubav prema modi i umjetnosti. Avedonova zanimanja za fotografiju pojavila se kada se, u dobi od 12 godina, no otac je bio pobornik željezne discipline koji je inzistirao na sportovima koji osnažuju tijelo i obrazovanju kao pripremi za život.

Prva muza fotografa Richarda Avedona bila je njegova mlađa sestra Louise koja je bolovala od shizofrenije. Ta je činjenica oblikovala Avedonov život i karijeru, a njegove fotografije su često "zarobljavale tragičnu ljepotu". Nakon što je diplomirao iz DeWittove te godine, on je upisao na Sveučilištu Columbia studij filozofije i poezije, ali je napustio nakon jedne godine. Od 1944. do 1950. godine, Avedon studira fotografiju s u New School for Social Research .

Godine 1944., Avedon je započeo raditi kao komercijalni fotograf za oglašavanje robne kuće, ali je brzo usvojio Alexey Brodovitch, umjetnički voditelj modnog časopisa Harper's Bazaar .

Godine 1946. Avedon osniva svoj vlastiti studio i počinje stvarati fotografije za časopise, uključujući Vogue i Life. Uskoro je postao glavni fotograf Harper's Bazaara. Avedon nije bio u skladu sa standardnom tehnikom snimanja modnih fotografija, gdje su modeli bili lišeni emocija i naizgled ravnodušni prema kameri. Umjesto toga, Avedon je pokazao modele pune emocija, koje djeluju u vanjskom okruženju koje su tada bile revolucionarne. Međutim, krajem pedesetih godina postao je nezadovoljan s fotografijama otvorenim prostorima i tada  se okreće fotografiji iz studija.

Kad je Diana Vreeland napustila Harper's Bazaar za Vogue 1962., Avedon joj se pridružio kao fotograf. Postao je glavni fotograf u Vogueu i fotografirao većinu naslovnica 1973. godine, dok je Anna Wintour postala glavnim urednikom krajem 1988. godine. Značajan među svojim serijama modnih oglasa ponavljaju se za Gianni Versace , počevši od proljeća / Ljetnu kampanju 1980. Također je fotografirao kampanju Calvin Klein Jeans s 15-ogodišnjom Brooke Shields.

Osim svog kontinuiranog modnog rada, Avedon je šezdesetih godina prošlog stoljeća izradio studio portrete boraca za građanska prava, političara i kulturnih disidenata u Americi, rascjepkane neslaganjem i nasiljem. Razgranao se u fotografiranje pacijenata mentalnih bolnica, Pokreta građanskih prava, prosvjednika protiv Vijetnamskog rata , a potom i pada Berlinskog zida .

Tijekom tog razdoblja Avedon je također stvorio dva poznata skupa portreta The Beatlesa . Avedon je uvijek bio zainteresiran za kako portretiranjem zabilježiti osobnost i dušu svog objekta. Pred njegovom kamerom našli su se i Buster Keaton , Marian Anderson , Marilyn Monroe , Ezra Pound , Isak Dinesen , Dwight D. Eisenhower , Andy Warhol i Chicago Seven . Njegovi portreti su se razlikovali po minimalističkom stilu, gdje osoba gleda ravno u kameru, postavljena ispred prozirne bijele pozadine. Uklanjanjem uporabe mekanih svjetala i rekvizita, Avedon se mogao usredotočiti na unutarnje svjetove svojih modela koji izazivaju emocije i reakcije.

Godine 1982. Avedon snima vrlo inventivnu seriju reklama za modnu kuću Christian Dior , temeljenu na ideji filmskih fotografija. S redateljem Andreom Gregoryjem , fotografom Vincentom Vallarinom i modelom / glumicom Kellyom Le Brock, fotografije u boji navodile su kako bi pokazale divlje mravinjake izmišljene "Diorove obitelji" koji prakticiraju ménage à trois dok nose elegantne mode.

Avedon je 1992. godine postaje prvi fotograf zaposlen u The New Yorkerau , gdje je objavljena njegova post-apokaliptična, divlja modna bajka "U sjećanju na gospodina i gospođu Comfort", na kojoj model Nadja Auermann pozira s kosturom. Neki od njegovih manje portreta u New Yorku uključuju one Saul Bellow , Hillary Clinton, Toni Morrison , Derek Walcott, John Kerry i Stephen Sondheim . U svojim kasnijim godinama nastavio je raditi u Egoïsteu, gdje su se njegove fotografije pojavljivale od 1984. do 2000. godine. Avedon 1999. snimio je naslovne fotografije japansko-američke pjevačice Hikaru Utada Addicted to You .

Fotografkinja Annie Leibovitz naziva Avedona čovjekom koji je na nju umjetnički najviše utjecao, opisujući njegov stil kao 'osobnu reportažu', razvijajući bliske odnose sa svojim subjektima.

Avedon je imao brojne muzejske izložbe širom svijeta. Njegova prva velika retrospektiva bila je 1970. godine na Institutu za umjetnost u Minneapolisu. Metropolitan u New Yorku 1978. i 2002. godine prezentirao je dvije samostalne izložbe tijekom umjetnikovog života.

Retrospektivu je organizirao i Sveučilišni muzej umjetnosti u Berkeleyu. Glavne retrospektive postavljene su u Muzeju američke umjetnosti Whitney u New Yorku (1994), u Muzeju suvremene umjetnosti Louisiana, Humlebaeku u Danskoj (2007), u Milanu, Parizu, Berlinu, Amsterdamu i San Franciscu.  Prikazujući Avedonov rad iz svojih najranijih, sunčanih slika 1944. do portreta 2000. godine koji prenose njegov modni umor, Međunarodni centar fotografije 2009. godine postavio je najveći pregled svog modnog djela. Također u 2009, Corcoran Galerija umjetnosti pokazao Richard Avedon: Portreti moći, okupljajući svoje političke portrete po prvi put. 

Avedonovi radi nalaze se u sljedećim stalnim zbirkama:
• Muzej moderne umjetnosti , New York
• Metropolitanski muzej umjetnosti , New York
• Smithsonianov nacionalni muzej američke povijesti, Washington, DC
• Amon Carter Muzej američke umjetnosti , Ft. Worth, Texas
• Centar Georges Pompidou , Pariz [
• Izraelski muzej , Jeruzalem. Pod pokroviteljstvom Leonarda A. Laudera i Larryjem Gagosianom , Avedonova zaklada dala je 74 slike Avedona Izraelskom muzeju 2013. godine.

Nagrade:
• Nagrada za životno djelo od Vijeća modnih dizajnera Amerike 
• počasni diplomski studij iz Kraljevskog veleučilišta 
• počasni diplomski studij na koledžu Kenyon 
• Nagrada Majstorske fotografije Međunarodnog centra za fotografiju 
• počasni diplomski studij iz Parsonsove škole dizajna 
• Prix Nadar 
• Član Američke akademije znanosti i umjetnosti 
• Kitty Carlisle Hart Award, Umjetnost i poslovanje , New York 
• Kraljevsko fotografsko društvo 
• Nagrada za nacionalnu umjetnost za životno djelo 
 

Osobni život i smrt Richarda Avedona

Godine 1944. Avedon se oženio 19-godišnjom bankaricom Dorcasom Marie Nowellom, koja je kasnije postala model i glumica Doe Avedon ; Nisu imali djecu i razveli su se 1949. godine. Godine 1951. oženio se Evelyn Franklin s kojom je imao sina Johna Avedona, koji je opsežno pisao o Tibetu .

Avedon je 1. listopada 2004. godine umro u bolnici radi komplikacija izazvanim celebralnim krvarenjem. U vrijeme smrti je radio na novom projektu pod nazivom Demokracija kako bi se usredotočio na početak predsjedničkih izbora SAD -a 2004. godine .

Zaklada Richard Avedon je privatna operativna zaklada koju je Avedon tijekom svojeg života proveo. Započeo je s radom nedugo nakon njegove smrti 2004. godine. Sa sjedištem u New Yorku, temelj je skladište Avedonovih fotografija, negativa, publikacija, radova i arhivskih materijala. Godine 2006. Avedonova osobna zbirka prikazana je u Galeriji Pace / MacGill u New Yorku i u Galeriji Fraenkel u San Franciscu, a kasnije je prodana u korist Zaklade Avedon. Zbirka je obuhvatila i fotografije Martin Munkacsija , Edwarda Steichena i Man Raya , među ostalima. Slatki volumen, Eye of the Looker: Fotografije iz zbirke Richarda Avedona (Fraenkel Gallery) okuplja veći dio zbirke u okviru s pet brošura: " Diane Arbus ", " Peter Hujar ", " Irving Penn " "Grofica de Castiglione" i "Etcetera", koja uključuje fotografe iz 19. i 20. stoljeća.

U popularnoj kulturi

Hollywood je predstavio fikcionalni prikaz Avedonove rane karijere u glazbenom Funny Faceu 1957., u kojemu glumi Fred Astaire kao modni fotograf "Dick Avery". Avedon je snimio fotografije koje su se koristile u produkciji, uključujući njezinu najzanimljiviju pojedinačnu sliku: namjerno preeksponiranu izbliza; lica Audrey Hepburn u kojoj su vidljive samo njezine zapažene osobine - oči, obrve i usta - ,
Hepburn je bio Avedonov muza u pedesetim i šezdesetim godinama prošlog stoljeća.